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PCR之父去世了,我們很懷念他
  有人說,生物學可以被劃為兩個時代:一個沒有PCR,一個有PCR。

  這樣的說法并不夸張。沒有PCR(聚合酶鏈式反應)技術,就沒有現代分子生物學。我們所知道的人類基因組,所用上的精準抗癌藥物,可能都還沒有誕生。

  發明PCR的是一位叫做凱利·穆利斯(Kary Mullis)的科學家,他也被尊稱為“PCR之父”。就在剛剛,我們得知這位PCR之父由于肺炎去世,享年74歲。

  穆利斯誕生于一個普通的家庭,雙親從事的都是農業工作。他的童年正是人類探索太空的黃金時代,因此年幼的穆利斯從小就對火箭產生了濃厚的興趣。在高中階段,他就能合成少量用于火箭推進的固體燃料。順理成章地,他在大學里選擇了化學專業。

  本科畢業后,穆利斯選擇在學術道路上進一步深造,而他選擇的研究方向變成了生物化學。在攻讀博士學位期間,他展現了自己不同于常人的一面:1968年,他在《自然》雜志上以唯一一名作者的身份發表了一篇論文,而論文的主旨是與他的專業毫不相干的天體物理學。

  這些業余愛好并沒有影響穆利斯斬獲博士學位。之后,他寫過科幻小說,做過博士后,最終前往生物技術公司任職。也正是在一家名為Cetus的生物技術公司,他發明了PCR技術。

  關于PCR技術的原理這里不用多言。簡單來講,它能夠在一個小小的試管中,將DNA片段輕易地復制上幾百萬倍!這一技術極其簡單,所需的不過是一些搭建DNA的材料,一些酶,以及一些溫度的變化而已。


  ▲PCR的技術原理(圖片來源:Enzoklop [CC BY-SA 3.0])

  但它的作用卻是巨大的。由于技術限制,我們從生物體內分離出的DNA是非常少的。PCR技術允許我們對這些極少的DNA進行復制,用于后續的研究。也正是因為PCR,我們才能研究患者有沒有出現特定的病毒感染,或是了解疾病中出現的基因突變。

  毫不夸張的說,它徹底變革了生物化學、分子生物學、以及遺傳學等領域。在PCR技術誕生的10年后,穆利斯由于發明這一方法,摘得了1993年諾貝爾化學獎的桂冠。

  成名之后,穆利斯的人生不乏爭議。他曾在自傳中否認HIV病毒會導致艾滋病,并公開表示他對占星術的信念。《紐約時報》曾列舉了一些在自身領域取得巨大成就后,在其他領域屢出怪異之辭的科學家,穆利斯也是其中之一。

  但不可否認,穆利斯改變了分子生物學,也改變了這個世界。向這位具有傳奇色彩的科學家,我們致以崇高敬意。



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